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Article : [285] - Des eunuques et des Noirs chez Montesquieu


samedi 16 avril 2005

Par Anne Archer

A diverses reprises s’est pos√©e la question de l’interpr√©tation d’une phrase issue du texte de Montesquieu « De l’esclavage des n√®gres » dans De l’esprit des lois.
Voici la phrase : « Il est si naturel de penser que c’est la couleur qui constitue l’essence de l’humanit√© que les peuples d’Asie, qui font des eunuques, privent toujours les noirs du rapport qu’ils ont avec nous d’une fa√ßon plus marqu√©e. »
On trouvera ici l’ensemble des contributions de la liste √† ce sujet. L’auteur de la synth√®se a pris soin de sp√©cifier √† chaque fois le nom du contributeur et la date de son intervention.
Pour de plus amples d√©tails, les abonn√©s de la liste pourront se r√©f√©rer aux archives en fonction des dates indiqu√©es (N.B. : suite √† une coquille, l’intitul√© du fil de discussion est "escalvage").
Synthèse mise en ligne par Corinne Durand Degranges

« les peuples d’Asie, qui font des Eunuques, privent toujours les noirs (...) d’une fa√ßon plus marqu√©e »

En ce qui concerne ce segment de phrase, il semblerait, d’apr√®s la grosse majorit√© des r√©ponses que ceci fasse r√©f√©rence au mode de castration diff√©rent, en orient, selon que les eunuques √©taient blancs ou noirs. Voici les trois r√©ponses les plus informatives :

(Yves Bomati, nov. 98)
Je n’apporterai que des informations pr√©cises sur la source de la connaissance des mŇďurs asiatiques relatives aux eunuques (Montesquieu et Voltaire s’en servent apparemment). En effet, je viens de publier avec un ami iranien un ouvrage chez Perrin intitul√© Shah Abbas, empereur de Perse, 1589-1629 (auteurs Houchang Nahavandi et Yves Bomati). Ce shah par son mod√®le de gouvernement est √† la source des r√©cits de Chardin et de Tavernier, et donc a inspir√© de tr√®s pr√®s les Lettres persanes et le go√Ľt des comparaisons exotiques du XVIIIe si√®cle.
A la page 44, nous avons √©crit, avec inclusion de citations de Tavernier :
« Le harem est gard√© par deux types d’eunuques, les blancs et les noirs. Les premiers « ne s’approchent gu√®re des femmes, mais sont commis √† la garde des premi√®res portes du harem ». Quant aux seconds, « affreux de visage et coup√©s √† net », ils en surveillent l’int√©rieur. Il semblerait en effet que chez les Ottomans, comme chez les Chinois d’ailleurs, et √† la diff√©rence des Persans, les eunuques, bien que castr√©s, puissent encore honorer les femmes du harem (cf. Philippe Mansel, Contantinople, p.19 : « En g√©n√©ral, on leur avait coup√© les testicules, pas le p√©nis »).
Ainsi, d’apr√®s les informations dont disposent les √©crivains du XVIIIe si√®cle, le mod√®le est le harem persan o√Ļ l’eunuque noir, √† la diff√©rence de l’eunuque blanc, ne pouvait honorer les femmes du harem, pour des raisons de chasse gard√©e du souverain, de certitude que les enfants √©taient tous de la m√™me origine royale ou aristocratique (dans le cas d’un harem de gouverneur ou autre).

(MLB, fév. 01)
En fait, il y avait deux fa√ßons de « faire des eunuques ».
On pouvait se « contenter » de l’amputation des testicules ; c’est ce qui se pratiquait en Europe ; les castrats conservaient n√©anmoins leur membre viril, et parfois la possibilit√© de s’en servir... C’est l’exemple c√©l√®bre de Farinelli. Ils √©taient alors tr√®s recherch√©s par les dames.
Pour les s√©rails, on avait besoin d’eunuques totalement impuissants. C’√©taient g√©n√©ralement des Soudanais que l’on, vous noterez le bel euph√©misme, « rasait √† plume », c’est-√†-dire qu’on les castrait totalement (ils √©taient ainsi « priv√©s du rapport qu’ils ont avec nous »), et que, pour qu’ils puissent uriner pendant la cicatrisation, on leur posait une plume !!! (La plupart de ces malheureux mouraient avant !

(F. Gorczyka, fév. 01)
Je vous propose l’interpr√©tation suivante sugg√©r√©e par la lecture de Porporino de D Fernandez. Dans ce roman consacr√© aux castrats il appara√ģt que l’ablation des organes sexuels est d’une ampleur variable et peut ne porter que sur la capacit√© de reproduction sans atteindre la facult√© de faire l’amour. Montesquieu √©voquerait donc une privation plus radicale.

« le rapport qu’ils ont avec nous »

En ce qui concerne l’interpr√©tation de ce GN, les avis sont partag√©s :
  Sept des neuf r√©ponses qui se prononcent sur le mot « rapport » sugg√®rent qu’il s’agit du rapport sexuel.
  Deux r√©ponses sugg√®rent qu’il s’agit d’une p√©riphrase reprenant le mot « humanit√© ».

(Yvon Joseph, nov. 98)
Les Asiatiques, qui pratiquent la castration, castrent les Noirs en les mutilant davantage que les √™tres d’une autre couleur (qu’ils castrent).
Cette castration davantage mutilante ne se comprend que parce qu’elle s’exerce sur des √™tres qui ne sont pas des hommes et dont on ne se soucie gu√®re. L’id√©e que la couleur de la peau constitue l’essence de l’humanit√© est donc bien √©vidente : la castration sp√©cifique que pratiquent les Asiatiques sur les Noirs est en effet la meilleure preuve de l’inhumanit√© de ces m√™mes Noirs. Pardonnez la lourdeur de la reformulation. Elle aura du moins le m√©rite, je crois, de mettre en valeur le mode de raisonnement de Montesquieu qui recourt ici √† une forme d’enthym√®me par troncation, que l’on pourrait reformuler sch√©matiquement ainsi :
1) Les Asiatiques sont plus violents envers les Noirs.
2) Or, il est inconcevable que l’on soit violent envers des hommes.
3) Donc les Noirs ne sont pas des hommes.

(Anne Archer, fév. 01)
A mon avis, le GN « le rapport qu’ils ont avec nous » reprend le nom « humanit√© ». Je suis conduite √† cette interpr√©tation par l’objectif de l’argument et trois raisons grammaticales (l’emploi du d√©terminant d√©fini singulier, l’emploi du pr√©sent de v√©rit√© g√©n√©rale, l’emploi du pronom « nous »). En effet, ce que veut prouver l’argument, c’est que les noirs ne sont pas des hommes, alors que « nous » (les esclavagistes clairs de peau), nous sommes des hommes. La castration plus totale que les orientaux font subir aux noirs √† cause de la couleur de leur peau montre bien qu’ils ne les consid√®rent pas comme des hommes, puisqu’ils leur enl√®vent les attributs des hommes, au sens viril du terme.

Divers
Quelques r√©ponses fournissent des consid√©rations sur la taille des sexes, qui selon la tradition populaire seraient plus gros chez les noirs que chez les blancs d’o√Ļ la n√©cessit√© de castrer davantage.
Plusieurs coll√®gues pensent que ce texte de Montesquieu est bien difficile pour des lyc√©ens, et qu’il vaudrait mieux peut-√™tre s’abstenir.

Synthèse à consulter
  Montesquieu, « De l’esclavage des n√®gres » (324)


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[249] - Descriptions de paysages

[131] - Soir√©e √† l’op√©ra

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